The New York Times. Especial

Gary Rathbun se retiró a Dakota del Sur para asistir a la reunión preeminente de entusiastas de la motocicleta de los Estados Unidos en su Harley-Davidson, un Ultra Classic 2009 que lo trajo a 1200 kilómetros de Idaho. Es la 40ª Harley que ha tenido. También será la última.

Al igual que muchos de los clientes más leales de Harley, Rathbun se enfureció con el anuncio de la compañía este verano de que, debido a la guerra comercial del gobierno de Donald Trump, comenzaría a fabricar las bicicletas que vende en Europa fuera de los Estados Unidos. Su ira se hizo eco de la del presidente Trump, cuya denuncia pública de la decisión de Harley ha puesto a una de las marcas más icónicas del país en la incómoda posición de enfrentarse con un presidente que es inmensamente popular entre la mayoría de sus clientes.

“Estoy montando mi última Harley”, dijo Rathbun, de 67 años, un camionero retirado cuyos elementos esenciales para el rally incluido un cuchillo de acero en su cinturón, una alforja rellena con una pistola Ruger y una botella pequeña de canela del whisky Jack Daniel.

Símbolo. Una imagen de un modelo prototipo de la versión eléctrica de Harley-Davidson. Se llama LiveWire (NYTimes).

Harley asumió un riesgo de relaciones públicas para proteger su balance final cuando dijo que soslayaría las tarifas de la Unión Europea (UE) dirigidas directamente a la industria en represalia por los gravámenes de acero y aluminio de Trump. La decisión fue tomada para evitar el aumento de los aranceles que pasaron de 6% a 31% para los productos de la marca que ingresen a suelo europeo. Para Harley Davidson, Europa es su segundo mayor mercado, después de Estados Unidos. El año pasado reportó un volumen de ingresos por 521.800 millones de dólares y ganancias por 5.600 millones.

Símbolo. Eric Jakubavicius y su Harley FXR, un modelo emblemático de la icónica marca de motos  que mantiene un público fiel (AP).

Símbolo. Eric Jakubavicius y su Harley FXR, un modelo emblemático de la icónica marca de motos que mantiene un público fiel (AP).

En una advertencia a otras compañías que podrían hacer lo mismo, Trump describió la decisión de Harley como un acto de traición corporativa, declarando en una publicación de Twitter en junio : “Si se mueven, miren, será el principio del fin”.

Este domingo, de nuevo criticó la decisión de Harley en Twitter: “Muchos propietarios de @harleydavidson planean boicotear a la compañía si la fabricación se traslada al extranjero. ¡Estupendo! La mayoría de las otras compañías vienen en nuestra dirección, incluidos los competidores de Harley”.

La mayoría de los cientos de miles de entusiastas de las motocicletas que se reunieron la semana pasada en Black Hills de Dakota del Sur desarrollaron una relación con sus Harleys mucho antes de que Trump se convirtiera en presidente. Aun así, mientras los baby boomers, vestidos de cuero, aceleraban los motores, bebían cerveza y se balanceaban en baladas clásicas de rock, la influencia de Trump era palpable.

Si bien Trump ha avivado esa percepción, Harley ha dicho que cambiará la producción sólo para las bicicletas que vende en Europa y que las bicicletas estadounidenses aún se fabricarán en los Estados Unidos. Algunos que en general están contentos con Trump dijeron que el presidente se equivocó al intimidar al fabricante de motocicletas simplemente por tratar de obtener un beneficio, pero siguen siendo leales a él, no obstante.

Icono. El costo promedio de una Harley es de cerca de US$ 20.000 (NYTimes)

Icono. El costo promedio de una Harley es de cerca de US$ 20.000 (NYTimes)

Oliver Lapointe, un jubilado de New Hampshire que monta bicicletas japonesas más baratas, dijo que solía aspirar a ser dueño de una Harley pero que nunca podría pagar una. Ahora piensa que no valen la pena porque están llenos de piezas fabricadas en el extranjero y, según dijo, cada vez más se fabrican fuera del país. Al igual que varios funcionarios de la administración Trump, acusó a la compañía de utilizar las tarifas para justificar una decisión que ya tenía en mente.

Opiniones. La posición de Trump sobre el tema de Harley Davidson tiene apoyos y retractores entre los motociclistas de EE.UU. (AP).

Opiniones. La posición de Trump sobre el tema de Harley Davidson tiene apoyos y retractores entre los motociclistas de EE.UU. (AP).

“Siempre anuncian que están hechos en Estados Unidos, así que no creo que deban hacerlo”, dijo Lapointe, de 70 años. “Son codiciosos”.

La compañía no quiso hacer comentarios, pero señaló una entrevista en julio en la que su presidente ejecutivo, Matthew Levatich, defendió la decisión. Negó que quisiera cambiar su fabricación, y señaló que no tomaría hasta 18 meses ejecutar el plan si estuviese en las tarjetas todo el tiempo.

“Hemos trabajado muy duro para ser apolíticos en la forma en que abordamos nuestro negocio y nuestros consumidores en todo el mundo”, dijo. “Tenemos que hacer lo que tenemos que hacer en función de los hechos y circunstancias que tenemos ante nosotros, y lo estamos haciendo”.

Algunos partidarios incondicionales de Trump dijeron que entendían la razón económica detrás de la decisión de Harley. En la actualidad, pocas máquinas complejas se obtienen y montan completamente en los Estados Unidos, e incluso los ciclistas que se dedican al ideal de un producto totalmente estadounidense dijeron que entendían que las empresas deben competir a nivel mundial.

Los motoristas han estado entre los grupos más leales a Trump, ya que los motociclistas en los Estados Unidos tienden a ser predominantemente hombres de clase trabajadora mayores de 50 años y veteranos: la demografía que conforma la mayor parte de la base del presidente. Trump ha abrazado esa lealtad, diciendo recientemente que “les garantizo que todos los que alguna vez compraron una Harley-Davidson votaron por Trump”.

En venta. Filas de Harley-Davidson en su local central de New York City (AFP).

En venta. Filas de Harley-Davidson en su local central de New York City (AFP).

Algunos motociclistas que, en general, están contentos con el presidente dijeron que se equivocó al intimidar al fabricante de motocicletas simplemente por tratar de obtener un beneficio. Sin embargo, permanecieron fieles a él. “Tienes que tomarlo con un grano de sal. Hace calor un día y al siguiente tiene frío”, dijo sobre el mandatario Bill Schaner, un vendedor de suministros eléctricos de Dakota del Norte que ha sido dueño de siete bicicletas Harley. “Si van a hacer bicicletas en Europa y venderlas en Europa, déjenlas ir. Tomaremos las bicicletas hechas en Estados Unidos”.

En un puesto de souvenirs en el que se venden objetos de interés sobre el líder de la Casa Blanca en la calle principal de Sturgis, Larry Rich dijo que, como hombre de negocios, Trump debería entender que Harley está haciendo todo lo posible para seguir siendo rentable. “No me gusta todo lo que dice, pero no me gusta todo lo que dice mi esposa”, dijo Rich, de 72 años.

Leslye Beaver, propietaria de The Beaver Bar en Sturgis y varios otros bares de motociclistas en todo el país, dijo que Harley y otros fabricantes de motocicletas estadounidenses se encuentran en una encrucijada porque sus productos carecen de atractivo para los jóvenes en los Estados Unidos. Señaló que las disputas comerciales han aumentado sus costos de materia prima y han obstaculizado su capacidad de exportar a Europa, que es un mercado en crecimiento.

Mercado. Por años, las ventas de la tradicional moto han estado declinando en Estados Unidos (NYTimes).

Mercado. Por años, las ventas de la tradicional moto han estado declinando en Estados Unidos (NYTimes).

“Creo que están haciendo lo que tienen que hacer para permanecer en el juego”, dijo Beaver.

Durante años, las ventas de Harley-Davidson en los Estados Unidos han ido disminuyendo constantemente a medida que la compañía con sede en Milwaukee lidió con una población que envejece, un mercado secundario vibrante y los gustos cambiantes de los consumidores. Recientemente, se ha enfocado en comercializar sus motocicletas a las mujeres, vendiendo ropa de marca e impulsando las ventas internacionales como una forma de aumentar las ganancias.

Muestra. Imagen de Sturgis, un masivo rally con las Harley Davidson en South Dakota (NYTimes).

Muestra. Imagen de Sturgis, un masivo rally con las Harley Davidson en South Dakota (NYTimes).

El costo promedio de una Harley es de alrededor de $ 20,000, lo que hace de las motocicletas un artículo de lujo para las personas que no las usan como su principal medio de transporte. En 2017, las ventas minoristas de la compañía en los Estados Unidos cayeron por tercer año consecutivo a 147.972 motocicletas, mientras que las ventas en los mercados internacionales han aumentado lentamente o se han mantenido estables, con más espacio para crecer. En los últimos cinco años, el precio de las acciones de Harley ha caído casi un 25 por ciento, incluso cuando el mercado bursátil ha estado a punto de agotarse.

Harley también está bajo presión de una competencia más intensa. En la década de 1990 en Sturgis, los jinetes de Harley sopleteaban los llamados “quemadores de arroz” -un término peyorativo para las motos japonesas- o los ataban a la parte trasera de sus motocicletas americanas y los arrastraban por las calles. Aunque Harleys sigue siendo el paseo más popular, las marcas extranjeras como BMW, Honda, Yamaha y Kawasaki son cada vez más comunes. 



Fuente