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Emanuele Ottolenghi trabaja en Washington para la Foundation for Defense of Democracies, y es uno de los expertos más agudos en las investigaciones sobre la presencia de Hezbollah en América Latina, y por lo tanto en la Triple Frontera que Argentina comparte con Brasil y Paraguay. De hecho, este investigador también de las políticas de Oriente Medio, de Irán y de los conflictos entre árabes e israelíes fue invitado a la asunción de Mario Abdo Benitez como nuevo presidente de Paraguay, país sobre el que ha elaborado informes críticos.

En este viaje de la semana pasada, Ottolenghi aprovechó para llegar hasta Buenos Aires, adonde mantuvo encuentros que no se hicieron públicos. Uno de ellos fue con Mariano Federici, titular de la Unidad de Información Financiera. Recientemente, la UIF congeló bienes y dinero de una organización presuntamente relacionada al grupo islámico shiíta Hezbollah. El dinero congelado por el organismo está vinculado al Clan Barakat, liderado por Assad Ahmad Barakat, al que se lo relaciona con Hezbollah, incluso en Washington. El centro de operaciones de este grupo está en la galería Uniamérica, ubicada en Ciudad del Este. Y en principio se lo acusa de irregularidades en la entrega de supuestos premios en un casino de Iguazú por más de US$ 10 millones. Semanas después, la Agencia de Inteligencia Federal (AFI) y la Gendarmería realizaron varios allanamientos. 

¿Usted tiene prueba y certeza de que ese dinero de la Triple Frontera termina en manos terroristas? 

Sí. Con Hezbollah. Hay casos que se están investigando en Estados Unidos y también en Paraguay ahora con más dificultad en Paraguay por supuesto porque siempre hay intentos de bloquear las investigaciones. Pero los documentos hablan muy claramente de que el beneficiario último es Hezbollah.

Pero Hezbollah tiene una rama armada pero también política…

Es muy difícil hacer esa distinción porque el liderazgo de Hezbollah es unificado, y los hombres que manejan las operaciones financieras, que son parte de su brazo armado tienen lazos con el lado más político y social. Entonces es una organización con una naturaleza más funcional que de verdadera separación. 

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¿Qué opinión tiene de que el gobierno argentino recientemente congelara una serie de bienes de individuos acusados de lavar dinero en la Triple Frontera, acusados de enviar ese dinero a Hezbollah?

 Me parece que es una medida muy importante por varias razones, y la primera razón es simbólica. Durante más de una década nadie de la región tocó la cuestión de Hezbollah. Pero tampoco Estados Unidos, que sacó sanciones de negocios de Hezbollah en 2004, por ejemplo, y luego se desinteresó por la región. Y estos hombres están activos hasta hoy. El esquema de blanqueo que golpeó la Unidad de Información Financiera (UIF) de la Argentina en la Triple Frontera está vinculado con uno de los hombres sancionados en los Estados Unidos en 2006. Doce años después sigue activo. Es decir, hablo del desinterés de los Estados Unidos en continuar presionando. Entonces, el problema es viejo pero continua amenazando la integridad financiera de la Triple Frontera. De los tres países, entre ellos Argentina. Es además un mensaje que el gobierno argentino dar a los interlocutores. Primero a los criminales. Como una medida de disuasión. Argentina tiene bastantes problemas económicos ya y no necesita otro financiero de organizaciones terroristas. Segundo es un mensaje a los otros dos países. Porque ese esquema financiero de blanqueo en el casino gozó, disfrutó del comercio en la jurisdicción del lado argentino, pero los participantes de este esquema se quedan del lado brasileño y paraguayo. Es un mensaje: ‘ustedes tienen un problema, que nosotros compartimos’. Y hay que abordarlo de manera conjunta

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¿Usted ve que hay cooperación entre los países de la Triple Frontera en la lucha contra el terrorismo y su financiamiento?

No. Los países en la Triple Frontera hablan mucho pero no se hace casi nada. Yo creo que hay dos problemas diferentes. En Paraguay es diferente de Brasil. En Paraguay hay un problema de complicidad de la clase política y de las autoridades de los burócratas oficiales, aduaneros y de los puertos. De los policías de fronteras, de los jueces y fiscales. De lo que sea. El postre del blanqueo es tan rico que todos comen. Por eso no tienen una posición ideológica contra Hezbollah. Les interesa el tema del dinero. En Brasil el tema es diferente. Está claro que también hay corrupción localmente en la triple frontera pero no es un problema estructural del Estado brasileño. Pero los líderes brasileños no ven el problema de la triple frontera como urgente. Tienen otro mucho más grande y además tienen una ambigüedad ideológica y no consideran a Hezbollah necesariamente como una organización terrorista. Pero Hezbollah no se puede perder de la vista porque está involucrado en actividades criminales. No importa si son terroristas o movimientos de resistencia. Lo que importa es que aquí en Latinoamérica ayudan a los carteles de la droga. En África Occidental ayudan al tráfico humano, en África Central y Oriental contribuyen a la destrucción de la vida animal en el comercio de colmillos de elefante. 

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​Esperemos que algo se modifique con el cambio de poder… La zona de la Triple Frontera tiene una infraestructura muy sofisticada y desarrollada de blanqueo del lavado de dinero. Y sirve para muchos actores diferentes, y produce una ganancia porque quienes la ofrecen ganan una comisión y lo que ganan se remite a Hezbollah. Y para seguir funcionando sin que ‘molesten’ a esa infraestructura, corrompe a todo el sistema. Paraguay se presta a la corrupción. Entonces hay un nivel de complicidad en el Estado que no deja ver hasta qué grado llega. Una estructura además que sin la presión de los Estados Unidos no se iba a tocar. Hubo presión pero hay que continuar. Porque este presidente (Mario Abdo Benitez) se presentó con un discurso que es muy bueno y poderoso, pero las palabras son nada hasta que haya resultados. El problema existe, no es sólo de Paraguay porque en la Triple Frontera hay tres países pero en Paraguay está la infraestructura. Y están los negocios que permiten a estos negocios operar. Y más cooperación de los tres gobiernos va a lograr algo diferente.

¿Por qué considera sofisticada a la infraestructura de lavado y blanqueo en la Triple Frontera?

​No es sofisticado porque utilicen mecanismos nuevos o complicados, sino porque utilizan los mecanismos típicos del blanqueo como el Trade Base Money Laundering como sobrefacturación. Se declara un precio de venta o de compra mucho más alto del precio real. Entonces hay una transferencia por la cual el 60% es el verdadero precio y el 40% es dinero sucio. Lo sofisticado de Ciudad del Este es que como hay un centro de comercio muy grande bien desarrollado y conocido, que atrae gente de todas partes y turistas por las cataratas se comercia de todo y entonces se puede blanquear usando todo, cosmética, tabaco, alcohol. Lo que quieras. y se hace en volúmenes grandes en miles de millones de dólares. Porque está contaminado de lavado. Incluso se puede declarar el falso dinero. Hay muchos mecanismos que se utilizan burlando el fisco. Pero el objetivo es el mismo: mudar dinero sucio que sale de tráficos ilícitos como el tráfico de drogas que se está convirtiendo en un problema mucho mayor que antes.

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